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Nueva tecnología ayuda a los investigadores a combatir la malaria mortal

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Si bien las tasas de muerte por paludismo han disminuido en los últimos años, el microorganismo parásito todavía mata entre 500.000 y 1 millón de personas cada año. Entre 300 y 600 millones de personas sufren de malaria, y más del 40 por ciento de la población mundial vive en áreas fácilmente afectadas por ella. Un equipo de investigadores del MIT podría ayudar a reducir en gran medida esos números.

Por primera vez en la historia, un grupo de bioingenieros del MIT logró cultivar con éxito la forma latente de la malaria en tejido hepático humano modificado.

La malaria latente sigue siendo una de las formas más frustrantes del parásito en la medicina. Es resistente a casi todos los medicamentos antipalúdicos y con frecuencia puede provocar una recaída en las personas.

Los científicos han luchado durante años para descubrir este tipo de malaria, y el equipo del MIT no es diferente. La profesora Sangeeta Bhatia dijo que el proceso tomó más de una década.

"Después de 10 años de arduo trabajo, pudimos hacer crecer el organismo, demostrar que tenía todas las características funcionales, realizar una prueba de detección de drogas y reportar el primer transcriptoma de esta forma elusiva".

"Después de 10 años de arduo trabajo, pudimos hacer crecer el organismo, demostrar que tenía todas las características funcionales, realizar una prueba de detección de drogas y reportar el primer transcriptoma de esta forma elusiva. Estoy realmente emocionado porque lo creo abrirá la puerta tanto a la biología básica de la latencia como a la posibilidad de mejores medicamentos ", dijo Bhatia.

La malaria en humanos generalmente proviene de uno de dos tipos de parásitos, Plasmodium falciparum o Plasmodium vivax. Es la última versión de la malaria la que produce las formas latentes mortales llamadas "hipnozoítos", llamados así por su estado "hipnótico".

"Esta forma latente se ha visto como la barrera crítica para la erradicación", dice Bhatia. "Puede tratar los síntomas de la malaria vivax matando todos los parásitos en la sangre, pero si los hipnozoitos persisten en el hígado de alguien, estas formas pueden reactivarse y reinfectar la sangre de un paciente. Si aparece un mosquito y se alimenta de sangre, el ciclo comienza de nuevo. Entonces, si queremos erradicar la malaria, tenemos que erradicar el hipnozoito ".

Es importante tener en cuenta que existe un medicamento para combatir estos hipnozoitos, señalaron los investigadores. Sin embargo, el medicamento llamado primaquina no se puede utilizar a gran escala porque puede provocar la rotura de determinadas células sanguíneas en determinados pacientes.

Esa frustración fue lo que impulsó a Bhatia y al equipo a actuar en 2008, poco después de que la Fundación Bill y Melinda Gates lo hiciera parte de sus desafíos anuales. En ese momento, Bhatia estaba trabajando en superficies con micropatrones para regenerar células hepáticas y tejido hepático humano. Esta forma de ingeniería bio-nano facilitaría a los investigadores el estudio de los efectos de ciertas enfermedades en el hígado.

Después de ver la necesidad de una mejor investigación sobre la malaria, Bhatia comenzó a cultivar cepas de Plasmodium falciparum para ver si esos parásitos seguían el mismo ciclo de vida que en un ser humano típico. El proyecto fue un éxito. Bhatia y el equipo de malaria rápidamente comenzaron a trabajar con Plasmodium vivax. ¿La parte más difícil del estudio? Traer los mosquitos infectados a Estados Unidos. Por lo tanto, los miembros del equipo tuvieron que viajar a Tailandia para obtener más muestras de pacientes infectados y, a menudo, tuvieron que realizar investigaciones allí.

“Este es un estudio muy emocionante”, dice Maria Mota, directora ejecutiva del Instituto de Medicina Molecular de la Universidad de Lisboa. “Proporciona no solo la primera caracterización comparativa transcripcional de esquizontes e hipnozoitos replicantes deP. vivax, pero lo más importante demuestra la viabilidad de unin vitro plataforma para estudiar hipnozoitos sin necesidad de utilizar animales ".

Bhatia y su equipo quieren seguir probando tantas curas potenciales contra este parásito mortal "durmiente" para encontrar una solución lo más rápido posible.


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