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Científicos de Harvard clonarán híbridos mamut-elefante

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La caza furtiva, la destrucción del hábitat y otros factores ambientales han puesto a los elefantes en el camino de la extinción. Ahora, los investigadores de Harvard esperan salvar a la especie creando una raza híbrida de mamut y elefante.

El equipo está dirigido por el genetista y profesor de Harvard George Church y, después de 11 años de trabajo dedicado, ha recreado el modelo genético del mamut lanudo. Los científicos esperan usar los 44 genes resucitados de la bestia extinta hace mucho tiempo para dar a los elefantes rasgos, como sangre anticongelante, que podrían ayudar a los animales a sobrevivir a sus actuales condiciones amenazadoras.

Un híbrido complejo

"Mi objetivo no es traer de vuelta al mamut, es traer de vuelta los genes del mamut y demostrar que funcionan y que ya lo hemos hecho", dijo Church en la Cuarta Conferencia Internacional del Vaticano en la Ciudad del Vaticano el viernes pasado.

Los científicos han planeado muchas actualizaciones para su nueva especie. Por ejemplo, los híbridos de mamut y elefante se crearían sin colmillos para proteger a la especie del comercio de colmillos de marfil que actualmente está diezmando a los elefantes.

El híbrido también contendría genes no mamuts para otros rasgos, como la capacidad de consumir una dieta más diversa. "Si sacamos esta cosa a la naturaleza, será más que un elefante resistente al frío, no se limitará a genes de mamut", agregó Church.

Según Church, los mayores desafíos aún quedan por delante. “La parte más difícil, donde estamos ahora, es probar todos estos genes que hemos creado, lo que requiere al menos embriogénesis (crecimiento de un embrión), por lo que, dado que no queremos interferir con el éxito reproductivo de las elefantes hembras existentes, lo intentamos para hacerlo in vitro en el laboratorio ".

Church explicó que el equipo planea utilizar un método general en el que las células madre se convertirán en "decidua, que es el tejido en el que se implantan los embriones". El equipo no podría probar inmediatamente el embrión para su híbrido, sino que creará un útero artificial que es "un buen ambiente para un embrión de ratón inicialmente y luego para mamíferos más grandes".

Mestizaje natural

Aunque el experimento puede parecer un poco aterrador y antinatural, la verdad es que el mestizaje se ha producido naturalmente durante mucho tiempo en las especies de elefantes. Elle Palkopoulou, científica postdoctoral de la Facultad de Medicina de la Universidad de Harvard que trabaja en otro proyecto de secuenciación del genoma del elefante, dijo a Digital Trends que "diferentes especies de elefantes se cruzaron en el pasado más de una vez".

"Por ejemplo, el elefante de colmillos rectos desciende de una mezcla de tres linajes evolutivos diferentes, mientras que los mamuts lanudos de América del Norte tienen ascendencia de mamuts colombianos", agregó. El mamut lanudo ha sido llamado primo del elefante, debido a su cercanía relación, y fue uno de los últimos en una línea de especies de mamut.

La especie coexistió con los humanos durante la época del Pleistoceno y se cree que desapareció de su área de distribución continental hace unos 10.000 años debido a una combinación de caza y cambio climático. Los miembros aislados de su población permanecieron en las islas St. Paul y Wrangel hasta hace 4.000 años.


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