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Hubble detecta un planeta distante que desaparece a una velocidad récord

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Exoplanetas: nuestros primos lejanos que se parecen a nosotros y, lo que es más importante, ofrecen un vistazo de nuestro propio destino muchos años en el futuro. Desde la variedad ultracaliente y vaporizante, hasta aquellos cuyas condiciones podrían sustentar una vida similar a la que se encuentra en la Tierra, cada estudio ofrece más pistas.

Los científicos están poniendo a trabajar el telescopio espacial Hubble para examinar la velocidad y la distancia a la que los planetas orbitan sus estrellas. Sus esfuerzos han producido un estudio reciente que es parte de un programa ambicioso, el Tesoro de Exoplanetas Comparativos Pancromáticos (PanCET).

No es un esfuerzo menor, PanCET representa el programa de estudio de exoplanetas más grande en la historia de la vida del Telescopio Espacial Hubble.

El programa implica una medición exhaustiva de 20 exoplanetas en órbita: una combinación de (1) óptico, (2) infrarrojos y (3) Las luces ultravioleta se utilizan para medir sus atmósferas.

El profesor David Sing, profesor distinguido de Bloomberg en la Universidad Johns Hopkins y autor del estudio, dirigió el equipo, que resultó con un hallazgo muy sorprendente.

El exoplaneta desaparecido

El descubrimiento fue de un exoplaneta no muy lejano, GJ 3470b, un exoplaneta que se encuentra aproximadamente 97 años luz lejos de nuestro planeta, y que tiene aproximadamente el tamaño del planeta Neptuno.

La tasa de evaporación, específicamente, sorprendió a los científicos: está ocurriendo a una velocidad 100 veces más rápido que GJ 436b, un descubierto anteriormente de aproximadamente el mismo tamaño. Los científicos se propusieron comprender por qué esta pérdida de masa está ocurriendo a un ritmo tan rápido.

El profesor Sing explicó cómo el comportamiento del planeta revela muchas pistas sobre el destino de muchos otros planetas que los científicos están estudiando actualmente:

“Esta es la prueba definitiva de que los planetas pueden perder una fracción significativa de toda su masa. GJ 3470b está perdiendo más masa que cualquier otro planeta que hayamos visto hasta ahora; en sólo unos pocos miles de millones de años, la mitad del planeta podría haber desaparecido ".

Una rara oportunidad

Más allá de ayudar a comprender el papel de la evaporación en una pérdida de masa planetaria, el proyecto también ofrece la oportunidad de examinar el fenómeno en exoplanetas relativamente más grandes del tamaño de Neptuno.

Creen que principalmente debido a su baja densidad, el exoplaneta ya ha perdido alrededor de 35% de su masa total.

El equipo también tuvo la ventaja de observar un exoesqueleto relativamente más cercano.

Generalmente, presenciar este tipo de actividad, debido a las limitaciones de la tecnología existente o al material interestelar que oscurece la vista, no es posible a menos que el exoesqueleto en cuestión esté dentro de un rango de 150 años luz.

"Estamos empezando a comprender mejor cómo se forman los planetas y qué propiedades influyen en su composición general", explicó Sing.

“Nuestro objetivo con este estudio y el programa general PanCET es analizar de manera amplia las atmósferas de estos planetas para determinar cómo cada planeta se ve afectado por su propio entorno. Al comparar diferentes planetas, podemos comenzar a reconstruir el panorama general de cómo evolucionan ".

Los detalles sobre el estudio aparecen en un artículo, titulado "Hubble PanCET: una atmósfera superior extendida de hidrógeno neutro alrededor del cálido Neptuno GJ 3470b", que se publicó en el Astronomía y Física diario.


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